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Tupolev Tu-144: o rival condenado dos soviéticos ao Concorde

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Quando o rival soviético Concorde se apresentou pela primeira vez no exterior no Paris Air Show em 1971, todos ficaram impressionados. Na corrida acirrada para desenvolver um jato supersônico de passageiros, foi a URSS que assumiu a liderança.

O presidente francês Georges Pompidou, abandonando o nacionalismo, chamou-o de “um belo avião”. Os próprios criadores do Concorde admitiram que era “mais silencioso e limpo”.

O Tupolev Tu-144 parecia muito com seu concorrente anglo-francês – que inevitavelmente lhe valeu o apelido de “Concordski” – mas era um pouco mais exótico e misterioso. E as conquistas dos soviéticos na aviação exigiam respeito: no mesmo ano fizeram a aterrissagem da primeira sonda em Marte e lançaram a primeira estação espacial. Eles pareciam perfeitamente equipados para derrotar o Ocidente em viagens supersônicas de passageiros.

Em vez disso, por meio de uma mistura de falhas e azar, Concordski logo se tornou um dos maiores fracassos da aviação civil.

Corrida para o vôo supersônico

Enquanto foi o Concorde que ganhou seu lugar na história, o menos conhecido Tu-144 derrotou-o duas vezes nos céus: ele fez seu vôo inaugural em 31 de dezembro de 1968 – dois meses antes do Concorde – e então realizou seu primeiro vôo supersônico em Junho de 1969, à frente da competição por quatro meses.

Não foram pequenas vitórias. Os americanos desistiram da corrida supersônica (o Congresso cancelou o financiamento para um projeto semelhante da Boeing em 1971), mas o programa continuou a ser uma medalha de honra para a União Soviética.
Tu-144 expôs no Aeroporto Internacional de Moscou em 1968.

Tu-144 expôs no Aeroporto Internacional de Moscou em 1968. Empréstimo: Arquivos Bettmann / Bettmann / Bettmann

Todos os esforços foram feitos para ofuscar o Concorde: “O desenvolvimento começou em meio à rivalidade entre os dois sistemas políticos”, escreveu Ilya Grinberg, especialista em aviação soviética e professor de engenharia da Buffalo State University, por e-mail. “As expectativas eram altas. Toda a URSS estava extremamente orgulhosa do Tu-144, e o povo soviético não tinha dúvidas de que era melhor do que o Concorde. E ele era tão bonito! “

Ambos os aviões estavam claramente à frente de seu tempo, já que a aviação civil acabava de passar de hélices para jatos. Mas suas semelhanças impressionantes há muito alimentam histórias de espionagem: “A construção de Tupolev não foi resultado de espionagem. Embora pareçam semelhantes, são planos bastante diferentes, com muitos aspectos diferentes. As semelhanças externas são baseadas em critérios funcionais e parâmetros necessários. é certamente possível que o conhecimento do esboço do Concorde possa ter influenciado algumas decisões conceituais ”, disse Grinberg.

O Tupolev era um pouco maior e mais rápido que o Concorde, mas sua característica mais marcante era um par de “canadas” ou asas logo atrás da cabine para elevação extra e melhor manuseio em baixa velocidade.

Desastre em Paris

Depois que o show foi roubado no maior evento da indústria da aviação em 1971, o Tu-144 fez isso novamente em 1973, mas mais por tragédia do que por triunfo.

Os rivais lutaram mais uma vez. Concorde terminou sua demonstração primeiro, sem problemas, mas Tupolev deu um show muito mais audacioso, com voltas e mais voltas que se revelaram fatais: o avião caiu no ar e caiu na aldeia de Goussainville, matando seis a bordo e oito no solo .
O infeliz TU-144 pouco antes de explodir e cair.

O infeliz TU-144 pouco antes de explodir e cair. Empréstimo: Keystone / Hulton Archive / Getty Images

Uma teoria da conspiração bizarra afirma que Tupolev caiu para evitar uma colisão com o caça francês Mirage que tentou fotografá-lo, mas Grinberg rapidamente descarta: “O Mirage não teve nada a ver com este acidente. o verdadeiro motivo foi a drástica manobra do Tu-144, excedendo os limites de tensão permitidos. “
Imagens do acidente mostram Tupolev mergulhando, possivelmente para religar os motores depois que eles caíram. As asas quebraram sob muita pressão.

“Os pilotos tentaram impressionar o público e a imprensa mundial para mostrar que um avião soviético poderia ser mais” sexy “do que o show mais conservador do Concorde. É muito claro pela filmagem. “

55 voos

Este foi o início de uma espiral descendente da qual o Tu-144 nunca se recuperou. O desastre em Paris atrasou o programa soviético por quatro anos, permitindo que o Concorde entrasse em serviço primeiro. No entanto, isso não convenceu totalmente os soviéticos de que o avião precisava de mais testes.

“As prioridades políticas para derrotar o Ocidente, não importa o que aconteça, obviamente desempenharam um papel negativo, pois favoreciam uma corrida para o planejamento adequado em um campo muito exigente e complexo”, disse Grinberg.

Quando finalmente começou a transportar passageiros em 1977, o Tu-144 revelou-se acanhado, sujeito a rachaduras e insuportavelmente barulhento porque – ao contrário do Concorde – ele só conseguia manter a velocidade supersônica com pós-combustores, como aviões militares: “Voando Tu-144 it não era para pessoas com audição sensível, escreveu Jonathan Glancey em seu livro Concorde.
Cabine Tu-144.

Cabine Tu-144. Empréstimo: Miroslav Zaj / CORBIS / Corbis via Getty Images

A Aeroflot usou o Tu-144 para operar uma rota bastante obscura de duas horas entre Moscou e Almaty (agora Almaty), então a capital do Cazaquistão, escolhida porque passava por áreas escassamente povoadas. Mas os voos semanais estavam quase vazios, e o avião acabou transportando mais carga e correspondência do que pessoas. O serviço foi cancelado após seis meses.
Em sua curta vida como avião de passageiros – apenas 55 voos de volta – o Tu-144 sofreu centenas de falhas, muitas delas durante o voo, desde despressurização a falha de motor, até alarmes sonoros que não podiam ser desligados. Ao longo dos anos, todos os tipos de histórias surgiram sobre os problemas do avião, incluindo relatos de que os passageiros tiveram que se comunicar por meio de notas por escrito devido ao barulho ensurdecedor. Talvez o mais revelador seja o fato de que qualquer vôo de Moscou só poderia decolar depois que o avião fosse pessoalmente inspecionado pelo projetista de aeronaves Alexei Tupolev.

“O país como um todo não estava pronto para implantar esse tipo de aeronave. Ele tinha problemas iniciais, não era econômico e, em última análise, não havia necessidade real de transporte de passageiros em alta velocidade ”, disse Grinberg.

Fim de uma era

O Tu-144 estava a caminho quando outro desastre fatal ocorreu. Em 23 de maio de 1978, um deles pegou fogo perto de Moscou e fez um pouso de emergência, durante o qual dois engenheiros de aviação morreram. Embora o acidente tenha resultado na proibição total de voos de passageiros, a verdadeira causa da morte do avião estava em outro lugar.

“Foi uma perda de interesse no programa por parte da liderança soviética e também da alta administração da Aeroflot. Eles estão fartos das dores de cabeça associadas a este programa tão complexo. Grinberg disse.

Nos anos seguintes, sem muito alarde, o avião se aposentou silenciosamente e a produção de novas aeronaves foi interrompida. O programa foi finalmente estabelecido em 1984. No total, apenas 17 Tu-144 foram produzidos, incluindo protótipos. A maioria foi descartada, mas alguns podem ser vistos em museus de aviação na Rússia e na Alemanha.
O último vôo do Tu-144 ocorreu em 1999, graças à NASA, que patrocinou um programa de pesquisa conjunto EUA-Rússia de três anos em voos supersônicos. A aeronave utilizada foi o último Tu-144 construído, com um tempo de vôo de apenas 82 horas. Ele voou 27 vezes perto de Moscou antes de o programa ser cancelado por falta de financiamento.
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O laboratório de vôo supersônico Tu-144LL no Centro de Desenvolvimento Aéreo Zhukovsky, perto de Moscou, em 1997. Empréstimo: NASA

Tupolev pensou brevemente na ideia de um sucessor, chamado Tu-244, mas nunca o construiu. O próprio Concorde voou recentemente em 2003, mas está condenado desde seu único acidente fatal em 2000, que matou 113 pessoas fora de Paris – não muito longe de onde o primeiro Tu-144 caiu em 1973.

Muitos outros aviões supersônicos foram propostos desde então, mas nenhum entrou em produção. “Eu não vejo um assim tão cedo. Na era da Internet e da videoconferência em tempo real, não há necessidade de transporte rápido para fins comerciais ”, disse Grinberg.

“É uma pena que o Tu-144 e o Concorde tenham saído do céu. Apesar das restrições econômicas e das necessidades básicas, as pessoas precisam dormir, como viajar em velocidades supersônicas com conforto. Suponho que não seja o pior sonho. “

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