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Turismo no Alasca: as coisas estão indo bem neste verão

Ancoragem (CNN) – “Todo mundo está indo para o Alasca neste verão”, declara uma mulher sentada ao meu lado em um avião de São Francisco para Anchorage. “Quando eu disse aos meus amigos que estávamos indo, muitos deles disseram:” Assim como nós! ”

Houve momentos em meus últimos 10 dias de visita à Última Fronteira em que definitivamente parecia que estava. E não há dúvida de que há muito mais pessoas no Alasca neste verão do que em qualquer época desde o início da pandemia.

Em Anchorage, tive que esperar mais de uma hora por uma mesa em um local popular para café da manhã. A espera não foi tão terrível em outros lugares do estado, mas os restaurantes zumbiam, quase todas as mesas estavam ocupadas.

Nenhuma das locadoras de veículos tradicionais possuía veículos, o que é parte de uma escassez amplamente divulgada em todo o país. Mas consegui pegar um Volkswagen SUV na agência local de Turo, o mercado de troca de veículos online, que é essencialmente o equivalente em transporte do Airbnb.

Quando minha viagem de um dia para ver ursos pardos e outros animais selvagens no Parque Nacional e Reserva do Lago Clark foi cancelada devido ao mau tempo, disseram-me que não seria possível reagendar por mais de um mês, já que os voos de repente se tornaram tão populares novamente.

Turistas do Parque Nacional Denali se reúnem no Centro de Visitantes Eielson.

Turistas do Parque Nacional Denali se reúnem no Centro de Visitantes Eielson.

Joe Yogerst

“Temos sido criticados desde a reabertura em maio”, explica meu garçom no restaurante McKinley View Lodge perto do Parque Nacional Denali. “Esperamos que o verão seja muito agitado, mesmo sem os grandes ônibus de turismo que trazem passageiros de navios de cruzeiro para cá.”

As famosas rotas de aventura do Denali estavam quase lotadas no dia em que pulei a bordo de um dos ônibus escolares históricos para pegar a única estrada do parque e ver de perto ursos pardos, caribus, alces e outros animais selvagens icônicos do Alasca.

“Definitivamente, não é tão triste e sombrio quanto pensávamos”, disse Teri Hendricks, do Visit Anchorage. “Nosso marketing para viajantes independentes no resto do país – não para visitantes internacionais ou potenciais passageiros de navios de cruzeiro – tem sido muito bem-sucedido.”

Como o Alasca é um estado tão grande, você pode facilmente escapar para onde você é o único em uma praia isolada ou trilha de vida selvagem, com toneladas de espaços abertos e vazios para explorar. Lugares como o Vale Matanuska com a geleira de mesmo nome e o Vale do Rio Knik nas montanhas de Chugach, que oferecem uma aventura ao ar livre no Alasca com uma grande dose de solidão.

Um jovem urso cruza a estrada principal do parque Denali.

Um jovem urso cruza a estrada principal do parque Denali.

Joe Yogerst

Surpresa de reflexão

O grau de recuperação parece ter pegado a maior parte do turismo do Alasca de surpresa. Após o ano mais lento na memória viva, muitas empresas simplesmente não estavam prontas para o desempenho total e ainda tinham problemas de contratação.

“Quando comecei a me candidatar a um emprego aqui em dezembro passado”, disse o piloto de helicóptero Warren Foster, que voa em passeios que pousam na geleira Knik, “não havia nada disponível. Sem reservas, sem turistas, sem passeios de helicóptero, sem pilotos. até abril, recebia ligações de todo o mundo. Foi de zero a mil milhas por hora rapidamente. “

O Alyeska Resort em Girdwood também ficou surpreso com a recuperação. “Se você me perguntasse em abril como as coisas seriam, eu diria que será um bom verão, mas não ótimo”, disse Ben Napolitano, diretor de marketing do maior centro de esportes ao ar livre do Alasca. “Muitas pessoas no resto do país estão procurando algo para fazer neste verão e parece que estamos no radar deles.”

“Começamos a receber reservas para este verão em janeiro e fevereiro”, disse Mandy Vestal, do guia MICA e do Alpenglow Luxury Camping em Matanuska Valley. “Mas então, na primavera, começou a triplicar e quadruplicar – recorde de reservas. Literalmente, não podemos fazer mais viagens pelo resto do verão e rejeitamos as pessoas. Atualmente, há uma lista de espera de 50 noites. para o acampamento. “

Havia muitos passageiros a bordo do clássico trem costeiro da Alaska Railroad de Anchorage a Seward.

Havia muitos passageiros a bordo do clássico trem costeiro da Alaska Railroad de Anchorage a Seward.

Joe Yogerst

Embora seja quase impossível encontrar aluguel de automóveis, os visitantes lidam com a falta de transporte entrando em aviões, trens, ônibus e muito mais.

Alaska Airlines voa para 20 cidades em todo o estado, incluindo destinos turísticos incomuns como Barrow, Dillingham e Yakutat. Três diferentes linhas de ônibus oferecem serviços entre as principais cidades e parques nacionais.

A Alaska Railroad opera trens de passageiros para destinos populares como Denali, Fairbanks, Seward, Whittier e Talkeetna. E ao longo da costa, as balsas da Alaska Marine Highway oferecem serviços de passageiros para mais de duas dúzias de destinos, desde o arquipélago das Aleutas e a Ilha Kodiak até a Passagem Interna.

Os passeios turísticos são fáceis a bordo do Coastal Classic.

Os passeios turísticos são fáceis a bordo do Coastal Classic.

Joe Yogerst

Os cruzeiros estão lentamente começando tudo de novo

Embora alguns lugares no Alasca tenham relatado reservas recordes, esse não é o caso para todo o estado.

Lugares como Tok e Delta Junction, que atendem aos viajantes que chegam na Rodovia do Alasca, continuam a sofrer, já que o Canadá permanece fechado para turistas americanos. O tráfego rodoviário caiu 93% no ano passado, mas o anúncio recente de que o Canadá suspenderá algumas restrições de fronteira em 9 de agosto deve ajudar a reativar o tráfego na rodovia do Alasca.

Esse declínio acentuado no tráfego empalidece em comparação ao sudeste do Alasca, onde a indústria de cruzeiros há muito é uma importante fonte de empregos e renda. Antes da pandemia, mais da metade dos turistas do estado (cerca de 1,33 milhão em 2019) vinham a bordo de navios de cruzeiro.

Mas uma proibição inspirada em uma pandemia de navios de cruzeiro registrados no exterior – junto com o cancelamento em massa de passageiros – colocou o Alasca em um engarrafamento.

De acordo com Sarah Leonard, presidente e CEO da Alaska Travel Industry Association (ATIA), apenas um navio de cruzeiro registrado localmente continuou sua jornada ao longo da costa do Alasca no ano passado. Ele acrescenta que “99,9% de nossas rotas de cruzeiro foram canceladas em 2020.”

“Se você colocar todos os ovos na mesma cesta e confiar nos cruzeiros, será derrotado”, diz Casey Ressler, da organização de turismo Mat-Su, no centro-sul do Alasca.

O navio de cruzeiro passa pela Geleira Aialik no Parque Nacional Kenai Fjords.

O navio de cruzeiro passa pela Geleira Aialik no Parque Nacional Kenai Fjords.

Joe Yogerst

O país inteiro sofreu um choque econômico e de emprego. No entanto, as comunidades que dependem do turismo de cruzeiros foram particularmente afetadas. Segundo dados do governo estadual, o número de empregos e salários em Skagway diminuiu cerca de 50%. Haines e Whittier também sofreram.

Mas as coisas estão indo bem. Durante a maior parte da temporada de verão de 2021, cruzeiros de pequena escala com bandeira nacional viajam ao longo da costa do Alasca. E quando o Serenade of the Seas, com 2.476 assentos, da Royal Caribbean atracou em Sitka em 21 de julho, foi o primeiro grande navio de cruzeiro pagante a visitar um porto do Alasca em quase dois anos.

Embora a proibição dos navios de cruzeiro no Canadá deva ser válida até pelo menos novembro, a promulgação da Lei de Turismo de Restauração do Alasca em 24 de maio permite que os navios de cruzeiro passem diretamente do estado de Washington para o sudeste do Alasca sem fazer uma parada no porto canadense, conforme exigido anteriormente .

“As empresas de cruzeiros me disseram que 2022 será o ano principal para os cruzeiros no Alasca com base nas reservas e remarcações de 2020 e 2021.” Leonard diz. Mesmo assim, com base nas previsões da indústria, o número de navios e passageiros que fazem escala no Alasca não aumentará completamente até 2023 ou 2024.

As famosas rotas de aventura do Denali estavam a todo vapor naquele dia.

As famosas rotas de aventura do Denali estavam a todo vapor naquele dia.

Joe Yogerst

Pense fora da caixa

Como o turismo do Alasca sobreviveu no ano passado? Uma combinação de cortes, flexibilidade, apelo do mercado local e pensamento inovador. “Algumas empresas não sobreviveram”, diz Hendricks. “Mas os que saíram foram criativos.”

Salmon Berry Travel & Tours, que geralmente organiza excursões em terra para passageiros de cruzeiros, decidiu expandir seu escopo de atividades para incluir entrega. “Começamos a entregar uma variedade de coisas”, disse o gerente da fábrica de Salmon Berry, Bailey Larousse. “Árvores de Natal, pedidos de comida em massa, ração animal, mantimentos para bancos de alimentos.”

Em vez de guiar os passageiros dos cruzeiros em passeios culinários pela capital do estado, Midge Moore, da Juneau Food Tours, diversificou a oferta em caixas de assinatura Taste of Alaska que oferecem um passeio virtual pelo 49º estado através das “imagens, sons, cheiros e sabores” contidos nele cada. Entrega.

Vestel, junto com suas atividades de turismo e glamping, decidiu que 2020 é um ótimo momento para investir em novas tendas de luxo e atualizar sua oferta de aventura ao ar livre. “Corri o risco de colocar mais barracas porque não tínhamos ideia se voltaríamos ao normal este ano ou não”, explica. “Mas funcionou. Estamos quase lotados pelo resto do verão. “

E muitos habitantes do Alasca reservaram excursões guiadas para escalar o gelo ou caminhar nas geleiras. “As pessoas queriam manter uma distância social e somos perfeitos para isso. Também aprendemos muito no ano passado – por exemplo, que as pessoas queriam um guia mais particular ou grupos familiares, então, mesmo depois da Covid, estaremos oferecendo muito mais disso. “

A resiliência salvou uma vida no ano passado, diz Ressler, da organização de turismo Mat-Su.

“As pessoas no turismo no Alasca perceberam que você não precisa fazer as coisas da maneira antiga. Eles perceberam que isso poderia ser alterado, poderia ser melhorado. Era como um botão de reset. Mas não foi fácil chegar a esse ponto “, ri.

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